La Cañailla y su peso en oro. Púrpura fenicio

Mosaico romano del s. I d.c.

El color púrpura de Tiro o Fenicio, desde la antigüedad, ha presentado un carácter sagrado siendo ampliamente usado por reyes, sacerdotes, emperadores, etc. Aunque su uso data de hace mas de 4000 años, por los pueblos minoicos, los fenicios han tenido un papel crucial en el desarrollo de esta industria, siendo denominado en la actualidad esa tonalidad como púrpura de Tiro. Este tinte se obtenía de un molusco, de la familia de los murícidos, de los cuales se necesitaba grandes cantidades para obtener una pequeña cantidad de este pigmento púrpura. Las propiedades químicas de este pigmento, muestran como su efecto de tinción se ve potenciado ante la exposición a la luz y el oxígeno, resultando ser de gran estabilidad y duradero, cualidad que le aporta mayor valor.

 

Cuenta la leyenda que el dios fenicio Melkart, paseaba a orillas del mar con su perro cuando observó que el animal teñía su nariz de rojo intenso al oler los moluscos que encontraba a su paso.

El púrpura en la antigüedad

Hasta la llegada de los tintes sintéticos hace aproximadamente 100 años, los colorantes naturales provenientes de plantas, animales o minerales eran la única opción al momento de teñir tejidos. Debido a su belleza y dificultad de obtención, los tonos púrpura, violeta y azul, antiguamente fueron destinados a los monarcas, césares, emperadores, generales y sumos sacerdotes, de ahí que los cardenales vistan sotana de color púrpura. Muchos textos antiguos suelen hacer referencia a los púrpuras fenicios y azules bíblicos, como los más sagrados y reales de todos los tintes antiguos.

Cardenales vistiendo con sota de color púrpura.

Según múltiples hallazgos arqueológicos y estudios realizados sobre escritos antiguos, en las zonas del mediterráneo estos colores púrpura se produjeron a partir de caracoles marinos de la familia Muricidae, que habitaron y habitan aún hoy las costas del Mediterráneo y el atlántico. Estos moluscos son muy conocidos en Andalucía como «cañailla», término empleado a su vez como gentilicio de los habitantes de San Fernando.

Emperador bizantino justiniano I vestido con el púrpura de Tiro.  Mosaico de la Basilica de San Vitale, Ravenna, Italia

La Púrpura de Tiro, también conocida como púrpura real o púrpura imperial, es un colorante o tinte, cuyo tono es una mezcla entre rojo y morado, usado por los antiguos fenicios en la ciudad de Tiro. J. W. Jackson, sin embargo, no cree que Tiro fuese el sitio original donde se obtuvo el tinte púrpura, cree que Leuke, una pequeña isla al sureste de Creta, estaba produciendo púrpura antes de 1600 a. C. , y cita los hallazgos de la expedición de Currelly y Bosanquet a Leuke en 1903, cuando se encontraron conchas de Murex trunculus en asociación con artefactos prefenicios. Dataciones realizadas a partir de objetos de cerámica y el reciente descubrimiento arqueológico de un número considerable de conchas de Murex en Creta da robustez a esta hipótesis, por la que el púrpura se obtenía gracias a una técnica descubierta por los pueblos Minoicos de Creta y era perfeccionada más tarde por los fenicios.

La púrpura de Tiro era muy costosa: el historiador Teopompo del siglo IV a. C. describió: «La púrpura para los tintes valía su peso en plata en Colofón» en Asia Menor. Para producir un gramo de púrpura se necesitaban 9000 moluscos aproximadamente, por lo que su uso se limitaba únicamente a los artículos de lujo.

El origen de la palabra «púrpura» está aún por dilucidar. Es posible que la púrpura de Latín se derive del perphyra griego, que se puede relacionar con phyro (mojarse, o mezcla) y phorphyro (ser combinado). Así, la palabra podría haber sido originalmente un término profesional de los tintoreros griegos más antiguos.

Banderas de Cádiz y Chiclana

Curiosamente, las banderas de los municipio de Cádiz y Chiclana presentan una tonalidad entre púrpura y carmesí. Se podría pensar que la elección de estas tonalidades está directamente relacionado con el pasado fenicio de las poblaciones, pero al parecer, estos colores están mas relacionados con el color del pendón de Castilla, haciendo referencia a la monarquía. Incluso el color del pendón de Castilla no presenta un consenso claro, aunque parece indicar que era de un rojo carmesí. Pero aunque el color de las banderas de Cádiz y Chiclana no esté relacionado directamente con su pasado fenicio, si muestra relación de forma indirecta, ya que el purpura de Tiro fue el color de reyes, y éste ha perdurado y se ha transmitido entre civilizaciones sucesivas a lo largo de la historia, hasta la actualidad.

Bandera de Cádiz a la izquierda. Bandera de Chiclana a la derecha.

Biología de los murícidos

Foto de Murex, cañailla. Fuente: Luis Fernández García

Los murícidos o “Murex” son animales depredadores carnívoros que se alimentan de una gran variedad de otros gasterópodos y bivalvos como ostras, almejas, entre otros. Pero lo más relevante sin embargo es que llevan consigo una glándula en su cuerpo, llamada glándula hipobranquial. Se trata de una especie de engrosamiento del tejido, situado en el techo de la cavidad del manto del animal que segrega una mucosidad. En la naturaleza los caracoles usan la secreción como parte de su comportamiento depredador, pero el caracol también segrega esta sustancia cuando se siente amenazado o es atacado físicamente. Para el caso particular de los caracoles “murex”, la mucosidad de esta glándula, que es transparente, en presencia de luz y oxígeno, adquiere color púrpura.

Como mencionamos más arriba, los tintes son sintetizados en la glándula hipobranquial de los moluscos como precursores incoloros, y luego, por acción de una enzima, se generan intermediarios que en presencia de luz solar dan lugar a los majestuosos colores. 

Además del increíble color que generaba la tintura, una vez fijada a un tejido su color no desmejoraba con el tiempo, sino que con el paso de los años iba adquiriendo un color más puro y apreciado.

Obtención del pigmento

Naturalis historia, escrito por Plinio el Viejo

La obtención del pigmento fue tan importante en la antigüedad, que una especie de “protocolo” se encuentra relatado en la famosa enciclopedia Naturalis Historia (siglo I d.C) que concentra mucho del saber científico de la época, escrita por Plinio el Viejo (23-79 d.C), un escritor y naturalista romano.

Datos arqueológicos de Tiro indican que los caracoles se almacenaban en grandes tinajas para que se descompusieran. Esto producía un hedor insoportable, el cual de hecho era mencionado por los antiguos autores. Se conoce poco acerca de los siguientes pasos del proceso, y el método antiguo para la producción en masa de los dos tintes múrex aún no ha sido reconstruido exitosamente; se cree que este color de un tono «sangre coagulada negruzca», el cual era más preciado que cualquier otro, se conseguía bañando dos veces las prendas, una vez en el colorante índigo del M. trunculus y otra en el tinte rojo púrpura del Murex brandaris. A día de hoy no se conoce con exactitud la tonalidad de color que se obtenía, puesto que variaba en función de las especies que se emplearan y sus diferentes combinaciones para la obtención de ésta, estando el rango de las tonalidades que se han descrito en torno al azul, violeta y rojo.

En la Biblia se puede apreciar claramente la controversia con respecto a la variable tonalidad que presenta este tinte:

Mándame, pues, un hombre hábil en trabajar el oro, la plata, el bronce, el hierro, la púrpura escarlata,
el carmesí y la púrpura violeta, y que sepa grabar; estará con los artesanos que tengo conmigo en
Judá y en Jerusalén, y que mi padre David ya puso a mi disposición. (Par2 2.6)

Hizo también la cortina de púrpura violeta, púrpura escarlata, carmesí y lino fino, y en ella hizo poner
querubines. (Par2 3.14)

Entonces Judas regresó para saquear el campamento; juntaron muchas monedas de oro y plata, telas
de púrpura violeta y de púrpura roja y muchas otras riquezas. (Par2 4.23)

Ejemplo práctico

A continuación se muestra el proceso de extracción de la glándula hipobranquial de un muricidae y su potencial de tinción. Las imágenes han sido extraídas del video publicado por «kameradonet» y que se puede ver aquí. 

 

Proceso de extracción de la glándula hipobranquial de un muricidae y su visible efecto de tinción tras su exposición al sol y al aire.

La Química que esconde el púrpura de Tiro

El 6,6′-Dibromoindigo es el componente más importante del pigmento que da lugar al purpura de Tiro. Excluyendo Murex trunculus que contiene pigmentos no bromados, el principal componente de la púrpura, 77-91%, es 6,6′-dibromoindigo con cantidades menores de 6-bromoindigo (1-16%) y 6,6′-dibromoindirrubina ( 1-14%). Esta diversidad de pigmentos en las diferentes especies es uno de los motivos de por qué a lo largo de la historia el purpura se haya representado de forma tan variable.

Composición de las moléculas indigoides del colorante púrpura de diversos moluscos.

Además, este colorante no existe en el molusco sino que se genera a partir de precursores, a veces denominados cromógenos, contenidos en la glándula hipobranquial.

Tela teñida con el precursor (arriba). Color final al obtenerse el pigmento púrpura 6,6′-dibromoindigo (abajo).

Por ejemplo, el precursor para obtener el pigmento final en Dicathais orbita y Murex brandaris es idéntico, denominado sulfato de tirindoxilo. El sulfato de tirindoxilo es la fuente original del color púrpura derivado de los moluscos y está contenido en la glándula hipobranquial. Para este precursor, el primer paso en la reacción hacia el púrpura es la hidrólisis del grupo sulfato con una enzima (purpurasa, arilsulfatasa) que conduce a indoxilos como tirindoxilo. Este intermediario se oxida muy fácilmente por el aire para dar lugar a tirindoleninona.  De la reacción de tirindoxilo con tirindoleninona se obtiene la tiriverdina, un sólido verde pálido. La propiedad más característica de la tiriverdina es la sensibilidad a la luz, que mediante la fotolisis se obtiene el 6,6′-dibromoindigo, responsable del color púrpura. De la tiriverdina también se obtiene por fotolisis oxidativa el compuesto 6-Bromosaitina, precursor de la 6,6’-dibromoindirubina.

El 6,6′-dibromoindigo por tanto es el compuesto final, resultando ser un pigmento altamente estable.

 

Reacciones que dan lugar al pigmento morado a partir de precursores

Debido a las pequeñas cantidades de colorante que se encuentran en los caracoles, el tinte siempre ha sido muy costoso. Paul Friedländer, que en 1909 identificó por primera vez la estructura del colorante como 6,6′-dibromoindigo, requirió 12.000 caracoles Murex brandaris para producir 1,4 g de pigmento puro.

Desde que se identificó el colorante, los químicos se han interesado en desarrollar síntesis prácticas del compuesto. Sin embargo, todas las síntesis conocidas son largas, ineficientes o implican materiales o reactivos de partida caros o peligrosos.

La púrpura Tiro está disponible comercialmente hoy en día, el cual se comercializa a un coste de 4000 euros el gramo de pigmento. Una síntesis química de longitud razonable, costo y seguridad es, por lo tanto, todavía un objetivo de investigación muy deseable.

Fuentes:

Koren, Z. C. 2005. The first optimal all-Murex all-natural purple dyeing in the eastern mediterranean in a millennium and a half.  Dyes in history and archaeology. 20 Londres, 136-149

Friedländer, P. Über den Farbstoff des antiken Purpurs aus murex brandaris. Ber. Deutsch. Chem. Ges. 1909, 42, 765-770.

Wolk, J.; Frimer. A.A. Preparation of Tyrian purple (6,6′-dibromoindigo): past and present, Molecules 2010, 15, 5473-5508.

Javier Medina Fernández, Paz Posse Hernanz y Carmen Guerra Retamosa. Química en pequeñas dosis:
los tintes. Área de Ciencias y Educación. Parque de las Ciencias (Granada)

Baker, J. T. 1974. Tyrian purple. Ancient dye, a modern problem. Endeavoux 33 11-1.

Ploss, E. BASF Dig. 1, 26, 1963.

Jackson, J. W. ‘Shells as the Evidence of the Migrations ol Early Culture’, pp. 1-29, ll,fanchester Univ. Press, 1927.

222Christopher J. Cooksey. 2001. Tyrian Purple: 6,6’-Dibromoindigo and Related Compounds. Molecules 2001, 6, 736-769

http://areapatriniani.blogspot.com.es/2012/04/el-pendon-de-castilla-morado-o-carmesi.html

Bosanquet, R. C. Brit. Ass. Rep., 817, 1903.

http://wolframio1783.blogspot.com.es/2015/11/sintesis-del-indigo-y-del-purpura-de_4.html

Public Domain, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=2069094

2 comentarios

  1. Buen resumen del origen del color púrpura y sus connotaciones sociales. Añadir, que en la ciudad de Cádiz se excavó una tintorería romana del siglo I d.C. donde se documentaron piletas con restos del color púrpura. Y en otros lugares de la bahía, también de época romana, se han localizado numerosas acumulaciones de cañaillas rotas, con el fin probablemente de extraer la glándula. Un lujo al alcance de pocos.

  2. Pingback: ¡Marchando, una de canaíllas! | Euskádiz

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